”The Monster” – älskad av alla

Stående ovationer för Jonas Gustavsson efter första nollan: ”Makalöst”.

Jonas ”Monstret” Gustavsson hyllas av Toronto-fansen. Redan under sin rookiesäsong är han en av supportrarnas största favoriter.
HOCKEY

Hjärtfel och katastrofstart för laget den här säsongen. Men Torontofansen har älskat sitt ”Monster” – Jonas Gustavsson – från första början.

Natten mot söndag tangerade han hyllningar som bara Börje Salming och Mats Sundin fått uppleva som svenskar i Toronto.

En stående ovation efter första nollan.

– Alla här i Toronto älskar ”Monstret”, säger lagkompisen Rickard Wallin.

Jonas Gustavsson fick ingen kanonstart på säsongen.

Två hjärtoperationer och en tung start för laget.

Men både Jonas Gustavsson och Toronto är på väg att resa sig.

Att han fick en stående ovation av publiken efter sin första nolla (2–0 mot Boston natten mot söndag), var bara logiskt.

För det märkliga är att det svenska ”Monstret” aldrig varit ifrågasatt. Inte ens när det gick som tyngst för laget i början av säsongen.

Torontopressen lägger sällan fingrarna emellan när det går dåligt för laget, men Jonas Gustavsson gick under radarn även när laget bara förlorade.

Det skrevs inte ett ont ord om honom.

– Det har varit likadant sedan träningslägret började. Han var stor direkt. Alla känner igen honom var vi än går på stan, säger Rickard Wallin.

När Toronto mötte Tampa under sin tyngsta period, vecklade en skara nedflyttade Torontofans ut en lång banderoll på ena långsidan – och gudarna ska veta att banderoller är ovanliga på läktarna i NHL - med texten:

”Gus – The Monster”.

– Det där med Monstret har satt sig direkt, säger Jonas själv.

– I början skrev jag bara mitt namn och tröjnumret när jag skrev autografer. Men då reagerade folk och ville att jag skulle skriva ”The Monster” också. Nu har det blivit en vana.

Tommy sa det först

Smeknamnet från Sverige har satt sig direkt även i NHL.

Ett smeknamn som började med en tv-intervju med Färjestads assisterande tränare Tommy Samuelsson som skulle förklara en av värmlänningarnas många segrar i fjol.

I en förklarande bisats la han till att ”så har vi ju Monstret där bak”.

Sedan dess var han ”Monstret” här hemma och smeknamnet följde med honom över Atlanten till en kultur som älskar smeknamn.

Men själva grunden till populariteten las redan när Jonas valde Toronto i somras.

Erbjöds en ny bil

Han hade anbud från drygt hälften av NHL-klubbarna, men bestämde sig till slut för Toronto trots att laget inte var tippat som någon toppklubb den här säsongen.

Det gjorde att han sågs som en frälsare redan från början.

När han landade i Toronto väntade sponsorerna med öppna armar.

Medan övriga svenskar fick leta bland bilannonserna, blev Jonas uppringd av en lokal Audi-handlare som erbjöd en Audi Q5 gratis.

Igenkänd i Ottawa

Han skrev autografer på puckar och idolkort för 15 dollar per namnteckning första veckorna, men det priset steg som en kursraket.

– Nu senast fick jag 25 dollar för varje kort eller puck jag signerade, säger Jonas.

Det har varit Monsterfeber redan från start, vilket Rickard Wallin kan intyga.

– Det har varit likadant hela säsongen. När vi mötte Chicago borta hade en kille en skylt med texten ”I drove eight hours to see The Monster”. Han hade suttit åtta timmar i bil för att få se honom spela, men fick åka hem besviken. Han spelade inte den kvällen, säger han.

– Det är helt makalöst hur stor han blivit i den här stan.

När vi träffar Jonas Gustavsson på en restaurang i Ottawa tidigare under säsongen, kommer en ledande lokalpolitiker fram till bordet, ursäktar sig och vänder sig till svenskarna vid bordet där även Calle Gunnarsson och Rickard Wallin sitter.

– Jag har slagits politiskt för att vi skulle få ett eget NHL-lag här i Ottawa, men jag är i grund och botten ett Maple Leafs-fan. Men säg det inte till någon, säger mannen och sträcker fram blocket till svenskarna.

Själva är vi förvånade över att någon ens känner igen tre svenska nybörjare i Toronto.

– Men det är Monstret de känner igen. Inte oss, säger Rickard Wallin.

Det är en makalös start på karriären i en av NHL:s mest svårflirtade hockeystäder.

Mats Sundin och Börje Salming – Torontos mest kända och älskade svenskar – fick kämpa flera år för att vinna fansens förtroende.

Monstret var där innan han ens spelat sin första match.

Det lär bli fler stående ovationer.