Rangers seglar på mot slutspel

Foto: ap
Blytungt för Montreal, som i natt nollades för tredje matchen i rad.
HOCKEY

NEW YORK. I natt kan slutspelsracet i NHL:s östra konferens ha avgjorts.

Carolina och Toronto fick båda stryk, samtidigt som Buffalo och New York Rangers vann – och gapet mellan åttonde och nionde plats börjar därmed bli avsevärt.

– Som vanligt blir nästa match den viktigaste på hela säsongen. Så är det hela tiden, suckar Carolina-stjärnan Erik Cole efter 4–2-förlusten mot Tampa.

När krutröken hade lagt sig i NHL-rinkarna i natt började slutspelsbilden klarna lite mer – i alla fall i öst.

New York Rangers och Buffalo Sabres verkar vara på väg att säkra de sista två platserna, vilket betyder att ridån håller på att gå ner över Carolina Hurricanes.

De hade innan lördagskvällens hemmamatch mot Tampa tre poäng upp till Buffalo på åttondeplats, men fick stryk mot ett taggat Tampa – samtidigt som Buffalo slog New Jersey med 2–0 hemma.

Så nu är gapet fem poäng, och Buffalo har en match mindre spelad.

– Det känns tungt, men vi ger inte upp. Som vanligt blir nästa match den viktigaste på hela säsongen. Så är det hela tiden just nu, säger forwardsstjärnan Erik Cole.

”De bakom vinner hela tiden”

Nej, man ska ju inte ge upp. Samtidigt är rivalerna i Buffalo, som med sin nollning definitivt släckte slutspelslyset för Devils, noga med att inte ta ut något förskott.

– Vi är på rätt väg och det är jag glad för, men riktigt glad blir jag först när jobbet är gjort, säger målvakten Ryan Miller.

Rangers, som tidigare under dagen nollade Boston och därmed skaffade sig hela sju poängs marginal ner till regionerna under det förhatliga strecket, är lika försiktiga.

– Ja, alla poäng är oerhört viktiga. De bakom oss vinner hela tiden, så vi kan inte slappna av det minsta, säger Henrik Lundqvist till Sportbladet.

Fast sanningen är att New York-laget snarare är på väg att sno sjätteplatsen av Montreal. De förlorade med 2–0 mot ett starkt Washington i natt (Nicklas Bäckström var suverän och stod för två assist) och står plötsligt på samma poäng som Rangers.

Det var för övrigt tredje matchen i rad Canadiens blev nollade. Något sådant har inte hänt den klassiska klubben sedan 1949!

– Och nu har fansen all rätt att bua åts oss. De är världens bästa fans, det är en ära att spela för dem, men spelar man inte bättre än så här får man veta det. Vi måste vara bättre för vår publik, suckar Scott Gomez när nhl.com intervjuar honom.

Tungt för Toronto

Toronto Maple Leafs såg också ut att ha häng i slutspelsracet, men efter nattens 4–2-förlust borta mot Detroit ser det dystert ut.

– Ja, det är ett hårt slag om man ser till vår position i tabellen. Men vi måste komma tillbaka snabbt, säger backen Dion Phaneuf.

För Red Wings var segern kostsam. Målvakten Jimmy Howard skadades och fick lämna isen. Om det visar sig vara allvarligt kan klubben tvingas gå in i slutspelet med tredjemålisen Joey MacDonald mellan stolparna.

– Men det verkar inte vara något betydande. Han är ”day-to-day”, försäkrar general managern Ken Holland.
Henrik Zetterberg och Tomas Holmström svarade för varsitt mål.

I väst är läget fortfarande mer oklart och spännande, men Anaheim och Nashville skaffade sig i alla fall aningen fastare mark under rören med varsin tung seger mot Chicago respektive Dallas i natt.