Hjälte – mot alla odds

Tootoo kämpade mot sitt alkoholmissbruk – nu skapar han hockeyfeber i Nashville

Foto: AFP
HOCKEY

NASHVILLE. För ett decennium sedan kunde Nashville knappt skilja på ett slagskott och en zamboni, men nu är hockey plötsligt hetare än Dolly Parton i Music City.

Det beror i hög utsträckning på Jordin Tootoo – en inuit som slåss mot alkoholmissbruk och ofta liknas vid ett tåg.

– Jag tar inget för givet längre, men just nu känner jag mig i bättre form än någonsin och det är otroligt inspirerande att spela i den här staden, säger 28-åringen som så sent som vid nyår låg inne för rehabilitering och nu leder Predators i de största playoff-framgångarna någonsin.

Det finns många märkliga öden i NHL, men inget lika spektakulärt som Jordin Tootoos.

Han är till att börja med uppvuxen Rankin Inlet – ett litet inuitsamhälle längst upp i de mest djupfrysta delarna av Kanada, utan direkta kommunikationer någonstans.

Där var den jakt och det fiske andra spelare möjligen har som hobby en ren livsnödvändighet och professionella hockeykarriärer fanns det högst begränsad tid att ens fantisera om.

Men på något sätt lyckades Jordin mellan de essentiella överlevnadsövningarna utbilda sig själv till en så lysande spelare att proffsscouterna fattade tycke för honom och hösten 2003 debuterade han, som förste inuit genom tiderna, i NHL för Nashville.

– Det är en stor ära. Jag är gladast i världen, sa det lilla kraftpaketet som fansen i Nashville snabbt döpte till ”The Too Too Train”.

Missbrukade alkohol

Men i själva verket jagades ”Toots”, som han kallas av lagkamraterna, av mörka demoner. Hans storebror Terrence, själv spelare i farmarligan ECHL, greps 2002 för rattfylla och begick strax därefter självmord. Efter den tragedin började Jordin själv dricka alkohol och efter några år hade han utvecklat ett regelrätt missbruk.

– Jag var i förnekelse. Coach Trotz försökte prata med mig några gånger, men jag lyssnade inte. Jag tyckte allt var en stor fest och pressen blev lite väl stor på mig, berättar han för Winnipeg Sun.

I höstas kände den nu 28-årige publikfavoriten dock att han var på väg mot en total krasch, började ställa sig själv hårda frågor om hur hans liv såg ut – och fick inga svar han gillade.

Så strax före nyår lade Tootoo självmant in sig på rehabiliteringsklinik.

– Ibland måste man ta ett stag bakåt och omvärdera sig själv. Det var dags att börja ta hand om mitt liv, säger han.

I slutet av februari gjorde ”The Too Too Train” comeback hemma i Bridgestone Arena och förärades en standing ovation av fansen.

Med all rätt.

”En av våra bästa spelare”

Det visade sig snabbt att han inte bara blivit en ny, lugnare, mer harmonisk människa efter sin rehabilitering.

Han hade blivit en bättre hockeyspelare. Från att mest varit känd som en fysik sarggnuggare, slagskämpe och glappkäftad pest blommade han plötsligt ut till rena torpeden – och det är egenskaper Predators haft gränslös nytta av under sitt mest lyckade slutspelsrace någonsin.

– Han har definitivt varit en av våra bästa spelare i slutspelet. Man märker att motståndarbackarna har respekt, de vet exakt när han är på isen och vågar inte gå fram för mycket. Det gör det mycket enklare för hans kedjekamrater att läsa dem och det har lett till flera viktiga mål, säger lagets svenske stjärna Patric Hörnqvist till Sportbladet.

Så det är inte alldeles fel att tillskriva Tootoo den veritabla hockeyfeber som utbrutit i den sydstatsmetropol som vanligtvis bara bryr sig om senaste George Strait-hitsen och för blott ett decennium inte visste mer om Wayne Gretzky än om inuiters religiösa ritualer.

– När man börjar ta hand om sig själv blir man bättre på det man gör också. Jag tar inget för givet längre, men jag är i bättre form än någonsin och mår otroligt bra. Att få spela och kämpa för en Stanley Cup i den här staden är otroligt inspirerande just nu, säger mannen som redan vunnit sitt livs största seger.

FAKTA

HYLLAS AV LAGKAMRATERNA

”Tootoo är en ganska tystlåten kille. Han gillar att ställa till med lite skämt ibland, men i huvudsak håller han en låg profil i omklädningsrummet. Han har dock ett enormt hjärta för hela den här organisationen och det engagemanget har vi enorm nytta av, inte minst nu i slutspelet.”

Patric Hörnqvist, svensk lagkamrat

”Tootoo var under hård press under sin uppväxt och har tvingats genomgå fruktansvärda saker. Nu har han tagit beslut som förändrat hans liv och därigenom också hans spel.”

Barry Trotz, coach

”Tootoo har blivit en helt annan människa både på isen och i omklädningsrummet. Han tar sin hockey på ett helt annat allvar nuförtiden och det har gett resultat. Förr brydde han sig inte heller om hur han uppförde sig mot andra, det var helt enkelt inte viktigt för honom. Men det är det nu.”

Ryan Suter, lagkamrat

ARTIKELN HANDLAR OM