Gåtan Malta

Simon Bank om medelhavsön som borde ha ett bra fotbollslag

Foto: Foto: AFP
FÅ SKRÄLLAR Blåbärsnationen Malta har inte skrällt ofta i kvalen. Här jublar de dock efter 1–1 i VM-kvalet mot Kroatien i september 2005.
FOTBOLL

VALLETTA. Första tanken: Vi får inte underskatta Malta.

Andra tanken: Det är svårt att inte göra det.

Sverige ska möta ett fotbollslag som borde vara perfekt, men som bara inte förstått det.

En liten berättelse:

Medan Lars Lagerbäck och Tommy Söderberg förberedde sig för sitt första mästerskap för tio år sen så förberedde sig McDonald’s på sitt sätt. De skulle sponsra EM i Holland/Belgien och ville visa hur tända de var på uppgiften.

I en reklamfilm som gick ut på att visa hur gärna alla ville komma dit klädde de upp skådespelare i Islands och Maltas landslagsdräkter, och lät dem ställa sig i kön till en biljettkassa.

Underförstått: Enda chansen för Malta och Island att ta sig till EM var att köpa biljett.

Roligt? Alla tyckte inte det.

Ett par veckor efter att filmen börjat sändas tvingades McDonald’s gå ut med en offentlig ursäkt där de förklarade att det aldrig varit deras mening att förolämpa Maltas fotboll.

Island reagerade inte alls, men på Malta tog man sin fotboll på allvar och ville inte bli förnedrade av några amerikanska jävla kadaverstekare.

Nu är vi här för att spela VM-kval, och det är inte det alldeles obekvämaste uppdrag jag haft i livet.

Solen skiner, havet slår vaggvisor mot hotellväggen, vattnet är varmt och stämningen såpass avslappnad att man kan slappna av. Häromkvällen trodde vi dessutom att vi sett världshistoriens vackrast orkestrerade åskoväder, men det var bara fyrverkerier på Gozo, grannön.

Många mål – mycket mys

De svenska spelarna tränade bara trekvart på nationalarenan Ta’Qali i går, ett par av dem körde bara rehabilitering (eller restitution, som de säger i U21, jag vet inte vad skillnaden är) och intressantast var att prata med Anders Svensson inför hans hundrade landskamp. Anders mindes, och vi slogs väl allihop av hur stor skillnaden är mellan det lag han kom till då, och det han spelar i nu. Annat spel, andra typer.

– Det var lite tuffare att komma in då, när jag kom, sa Anders. Det var Patrik Andersson, Kennet Andersson, Roland Nilsson och de där. Det fanns en distans.

Snällare pojkar nu, snällare stämning. På gott och ont. I går var det alltså extremt snällt, tvåmålsspel och avslut med låg kvalité och hög mysfaktor.

Och apropå faktorn, så är det alltså precis så enkelt i morgon:

Många mål – mycket mys.

Inga mål – inget mys.

Eftersom det inte är särskilt spännande att spekulera i svenska laguppställningar den här gången – ironiskt nog är det ju just den här sortens matcher vi hade älskat att ha med Christian Wilhelmsson i – så kan vi fundera över vad det är som gör det här till en enkel match.

Två spelar utanför Malta

Varför har Malta 0–21 i VM-kvalet? Varför är de inte bättre? Det räcker med att se sig om på ön, läsa skyltar och titta på hus, för att få för sig att det här borde vara en rätt hyfsad fotbollsnation.

Malta var brittisk koloni när fotbollen uppfanns, de har extremt nära kulturella band till Italien – en bättre genpol när det gäller fotboll är svår att tänka sig. Det bor mycket mer människor här än på, låt säga, en etablerad talangproducents-ö som Island, och klimatet är bättre.

Så vad är problemet?

I laget Sverige möter i morgon spelar bara två spelare (Lagerbäck sa en, men han hade fel) utanför Malta. Manny Muscat är född i Australien och spelar där, Andre Schembri spelar i Austria Kärnten som är särklassig jumbo i österrikiska Bundesliga.

Resten spelar i en kaotisk liga på Malta, där ett lag (Vottoriosa Stars) precis kastats ut mitt under pågående seriespel på grund av uppgjorda matcher i fjol.

De är alltså bara nio lag där nu. Och om jag sa att resten spelar här så ljög jag.

Michael Mifsud, lagets enda storspelare, spelar inte alls.

Mifsuds kontrakt med Coventry gick ut i somras, sedan dess har han tränat på egen hand för att vad det lider kunna spela sig till karriärens sista, lukrativa kontrakt. Han är duktig, han kommer att få det. 1–0 mot Sverige i 83:e minuten vore fin reklam.

Lagerbäck behöver bara säga en sak

Malta hade behövt det. Det är, på många sätt, ett splittrat litet land, både av lokalchauvinism och politiska gräl. De hade behövt ett fotbollslandslag att enas kring, men laget är för dåligt för att spela den rollen.

Men Turkiet, Ungern, Bulgarien och Kroatien har alla varit här och tappat poäng i kvalet de senaste åren, så allt är inte uselt. Och i veckan skrev dessutom den 17-årige mittfältaren James Paris (kvalitetsnamn!) seniorkontrakt med Manchester City efter två år i akademin. Han siktar på att bli den förste maltesen i Premier League.

I morgon spelar Sverige mot det här laget, i en match som kommer att gälla precis lika många poäng som alla andra matcher, och det finns egentligen bara en sak Lars Lagerbäck har att säga till spelarna, till oss, till alla som vill höra på:

Vi får inte underskatta Malta. Det är därför Sverige är här, det är så deras jobb ser ut.

ARTIKELN HANDLAR OM