Eldprovet – för två superrookies

Foto: TT
Dak Prescott och Ezekiel Elliott
SPORTBLADET

Eldprovet är här för Dallas Cowboys två superrookies.

Dak Prescott och Ezekiel Elliott har överrumplat NFL den här säsongen, men nu ska de försöka vinna en slutspelsmatch mot ingen ingen mindre än Aaron Rodgers och hans Green Bay Packers.

Det finns inget mer klassiskt möte i NFL än Dallas Cowboys och Green Bay Packers, knappt i amerikansk sport överhuvudtaget. Få lag väcker så mycket känslor, och ett flertal av matcherna rivalerna emellan har gått till idrottshistorien. 

Lagen har mötts 34 gånger genom åren och det är helt jämnt, 17–17, i statistiken.

Deras senaste slutspelsdrabbning, 2014, avgjordes efter ett kontroversiellt och fortfarande omdiskuterat domslut. I underläge 21–26 och med fyra minuter kvar på matchklockan såg Cowboys wide receiver Dez Bryant ut att ha fångat ett långt Tony Romo-pass, och därmed fixat fyra nya försök från 1 yard-linjen. Något även domarna först ansåg. Men Green Bay menade att Bryant inte haft bollen under kontroll och utmanade domslutet. Och fick rätt. Dallas hann sedan aldrig vinna tillbaka bollen, utan slogs ut. Bryant medger att det var förkrossande tungt och bittert då, men att det inte är något han tänker på längre. Än mindre att det skulle fungera som tändvätska i detta returmöte tre år senare.

Green Bays fans hoppas på mirakel

Jag är inte så säker på om jag tror honom…

I förhandssnacket har det varit minst lika stort fokus på en annan wide receiver. Packers Jordy Nelson fick en elak smäll i wild card-segern mot New York Giants, och spenderade natten på sjukhus med två brutna revben. Rimligtvis skulle hans medverkan en vecka senare vara utesluten. Men nu är det slutspel vi pratar om. Och Green Bays fans hoppades på ett mirakel in i det sista. Men trots att Nelson rehabat intensivt hela veckan kom i fredags kväll beskedet att stjärnan missar söndagens match. Ett tungt avbräck för Packers och quarterbacken Aaron Rodgers som har Nelson som sin främsta och mest effektiva måltavla.

Men när Nelson tvingades kliva av mot Giants, klev istället Randall Cobb fram och tangerade NFL-rekordet med tre touchdown-mottagningar i en slutspelsmatch. Det var Packers sjunde seger i följd och laget är stekhett just nu, och ingen är hetare än Aaron Rodgers.

Första slutspelsmatchen någonsin

Rodgers anses allmänt ha en av ligans bästa armar och hans rutin är enorm, med bland annat en Super Bowl-titel 2011, då han utsågs både till finalens mest värdefulla spelare liksom hela säsongens. 

På papperet låter det som minst sagt ojämna förutsättningar för Cowboys QB Dak Prescott, som gör sin första slutspelsmatch någonsin. Men det här är ingen vanlig rookie vi pratar om. 23-åringen har dessutom förmånen att kunna lämna över bollen till en annan superrookie, nämligen running backen Ezekiel Elliott. Med Elliott i spetsen har Cowboys ett av ligans bästa springanfall. Lägg därtill att Packers har ett ihåligt springförsvar, så finns det stora möjligheter att Cowboys kan kontrollera matchklockan och reducera Rodgers chanser. 

Jag måste tyvärr hålla Cowboys som favorit här. Jag säger tyvärr, för även om jag tillhört båda organisationerna så klappar mitt hjärta mest för Green Bay.

▪▪▪

Om Cowboys–Packers är söndagens hetaste match, är Atlanta Falcons–Seattle Seahawks lördagens huvudnummer. Och mycket talar för att det blir en poängfest.

Falcons quarterback och MVP-kandidat Matt Ryan har samlat på sig sanslösa siffror under säsongen, mycket tack vare sin wide receiver Julio Jones som noterades för näst flest mottagna yards under grundserien. Lägg därtill running backen Devonta Freeman som i snitt sprang 67 yards/match och svarade för elva touchdown så är det ingen överdrift att kalla Falcons anfall för slutspelets giftigaste. Och anfallet har varit tvunget att leverera då försvaret inte alls hållit samma höga klass. Dessutom har man stundtals haft svårt att freda Ryan som sackats 37 gånger. Fast i den statistiken är Seahawks QB Russell Wilson ännu mer utsatt med 41 stycken. 

Så även om man med all rätt fokuserar mycket av förhandssnacket kring radarparet Ryan och Jones, så kan den stora hjälten i Falcons bli en 112 kilo tung och elak linebacker. Vic Beasley har flest sacks av alla spelare i ligan, och är ett fullständigt odjur. Och kan inte Seahawks offensiva linje erbjuda bästa tänkbara försvar, kommer Russell Wilsons fall bli tungt, hårt och smärtsamt.

FAKTA

CJ Björk tippar divisionsfinalerna

Atlanta Falcons–Seattle Seahawks

(lördag 22.30, TV3 Sport HD/Viaplay)

Sist dessa lag möttes, vecka 6, vann Seahawks med 26–24 i en match där de båda anfallen kombinerade nästan hela 700 yards. Samt att båda lagens försvar höll motståndaren till 36 procent lyckade spel på tredje försöket. Det är otroligt mycket talang som möts under taket på Georgia Dome. Med RB Marshawn Lynch pensionerad så har Seahawks springattack inte sett fullt så giftigt ut, tills förra veckans wildcard-match, då RB Thomas Rawls presterade riktigt bra och slog Lynch tidigare slutspels rekord med 161 yards på marken. Ett bra försvar hör januarifotboll till, i denna match kommer vi dock att få se många poäng och explosivt anfallsspel från båda lagen.

Falcons drar det längsta strået och avancerar till nästa runda.

Nyckelspelare Seahawks: CB Richard Sherman måste följa WR Julio Jones överallt på plan, annars kommer Jones att ha lekstuga.

Nyckelspelare Falcons: QB Matt Ryan och även sack-ledaren LB Vic Beasley.

New England Patriots–Houston Texans

(lördag 02.10, TV3 Sport HD/Viaplay)

Denna match har alla förutsättningar för att bli en riktig ”blow-out” seger för Patriots. Dock med en liten chans att Texans håller jämna steg i första halvleken. Med ett försvar som har tillåtit minst antal yards under 2016 samt har spelat bra gentemot pass, så kan de stressa Tom Brady i åtminstone två kvartar, detta kräver dock att passrusharna Jadeveon Clowney och Whitney Mercilus har en lika bra match som de hade mot Raiders förra veckan.

I senaste mötet i vecka 3 så vann Patriots väldigt övertygande med 27–0, och då med tredje reserven Jacoby Brissett som QB! Denna gång med en knivskarp Tom Brady som har 31 stycken slutspelsmatcher under bältet att jämföra med Brock Osweilers 36 stycken NFL-starter i sin kärriär.

Patriots tar hem detta med god marginal och dansar vidare till AFC Conference Championships.

Nyckelspelare Texans: Jadeveon Clowney och Whitney Mercilus

Nyckelspelare Patriots: Tom Brady, punkt slut.

Kansas City Chiefs–Pittsburgh Steelers

(söndag 18.30, TV3 Sport HD/Viaplay)

Det här kommer bli en av de mest spännande matcher i helgen, två lag som har imponerat i slutet av säsongen. Chiefs med en ledig vecka i ryggen och Steelers som visade upp riktigt bra fotboll i wildcard-veckan mot Dolphins, där RB LeVeon Bell sprang för hela 167 yards och två touchdowns och WR Antonio Brown stod för 124 yards och två TDs då han håvat in fem mottagningar från Big Ben. Dessa tre kommer självklart vara nyckeln för Steelers.

För Chiefs stavas nycklarna TE Travis Kelce, rookie-RB Tyreek Hill och QB Alex Smith, en trio som inte är fullt lika giftig, men räkna inte bort dem för det. Det som Chiefs har som kommer vara avgörande är ett försvar och en special teams-enhet som står för över 40 procent av Chiefs poäng framåt, samt att försvaret leder ligan med flest takeaways (interceptions, fumble recoveries) nämligen hela 33 stycken!

Denna match kommer väga fram och tillbaka, med en vinst för Chiefs och coachgeniet Andy Reid när slutvisslan ljuder.

Nyckelspelare Chiefs: CB Marcus Peters och SS Eric Berry, de här två interceptionmaskinerna måste lira sitt livs fotboll för att ta hem detta.

Nyckelspelare Steelers: RB LeVeon Bell är helt klart den viktigaste spelaren för Steelers i helgen.

Dallas Cowboys–Green Bay Packers

(söndag 22.40, TV3 Sport HD/Viaplay)

Mycket press ligger på första års-spelarna Dak Prescott och Ezekiel Elliot, dock så skyddas de av ligans bästa offensiva linje. Allt som oftast pratas det om spelarna som gör de spektakulära spelen såsom QB/WR/RB, men denna match kommer de stora herrarna avgöra, spelar de som de gjort vecka ut och vecka in kommer både Prescott och Elliot kunna tryggt prestera som de gjort tidigare. Den stora frågan är dock ifall Aaron Rodgers kan leda Packers till sin åttonde raka seger, detta på bortaplan och mot ett försvar som kommer göra allt för att sätta press, och inte ge honom den tid han behöver för att leverera de där perfekta passningarna.

Nej, Cowboys tar hem denna genom att helt enkelt inte låta Rodgers hålla i bollen speciellt mycket, utan kontrollerar klockan med sitt springspel och låta sin offensiva linje leda dem till seger.

Nyckelspelare Cowboys: Kan inget annat säga än det offensiva linjefolket.

Nyckelspelare Packers: Aaron Rodgers ÄR Green Bay Packers, och spelar inte han upp till sin potential så är inte Packers ett topplag.